As a follow-up to my post last week, I want to share Rabbi Shlomo Riskin’s letter that was printed in Haaretz today. It is directed at the Hilltop Youth. I am not a significant leader of the Jewish community, but Rabbi Riskin, at least in some quarters, is. This is but the latest in his increasingly-frequent statements on behalf of civility and sanity in the religious Zionist community. May we all learn from his words:

From my experience as an educator I know it’s hard, impossible actually, to preach to people who believe that they are the holy defenders of the Land of Israel; that they wave the banner of the pure and genuine Torah; that they are eliminating the conciliatory behavior, the lobbying for favors and the obsequiousness of thousands of years of exile.

“Price tag” rioters who attack Palestinians who have done no wrong, desecrate mosques and set fire to copies of the Koran see themselves as similar to the ancient heroes of Judea, who fought against the Greek-Syrian rabble that desecrated the Temple and forced them to bow down to idols.

And so I say to you:

You consider yourselves the new Hasmoneans, the Maccabees who do not bow their heads before the Hellenizing priestly establishment, which today, you believe, wears the uniform of the Israel Defense Forces. Because you are convinced that all your deeds are for the sake of heaven, you will never admit that you have sinned. And without recognition of sin, there is no repair and no repentance and no atonement.

I am telling you that you are making a fundamental mistake. If a country can be sacred, if there is sanctity in earth and stones, then isn’t it clear that a fortiori there is sanctity in man – whether Arab or Jew – who was created in God’s image? Don’t you understand that there is no “portion of God from above,” as Job described it, in furrows of earth, but that there certainly is in peaceful Palestinians?

Do you have any idea how great that “portion of God” is in Col. Ran Kahane, the commander of the Ephraim Brigade, and in each and every one of his soldiers, who daily risk their lives to defend yours and those of your families from the terrorists who are working to take them? How do you dare to desecrate these holy people? How did it enter your minds to take on the role of our enemies, the terrorists? How did your love of the land become so distorted that it turned into love of bricks and cement and caused you to forget all the rest?

You did not throw stones at me, and still you have mortally wounded me. You have stolen from me one of the assets most sacred to me. I love the Land of Israel with all my heart and all my might. I left the United States, my birthplace, to help to build my beloved city of Efrat and to be built up in it. Wherever and whenever I speak – and I have had the privilege of appearing and speaking all over the world – I present myself as a “proud settler.” And you have robbed this pride from me. You have turned the term “settler” into a dirty word. You have caused me to be ashamed of being a settler, to be ashamed to be called by the same name as those whose love for the land has turned into hatred of human beings.

The Torah is filled with the praises of the Land of Israel, but it never commands us to “love” the land. It commands us to “love thy neighbor as thyself” (Leviticus 19:18 ). And since the following words, the words that end that verse, are “I am the Lord,” the medieval commentator Abraham Ibn Ezra explains that “thy neighbor” in that context is every human being created in the image of God.

There is a direct and tragic connection between those who perpetrate “price tag” activities against Arabs and those who participate in attacks on the IDF. Shimon and Levi, two of the sons of Jacob, murdered all the men of Shechem, an act of collective revenge that did not distinguish between the guilty and the innocent. They ended up harming their own brother, Joseph, for, according to a midrash, or rabbinic tale, they were the motivating force behind his sale to Egypt.

Please, change your minds and repent, before it’s too late. Don’t sell your souls, your portion of God from above, even in exchange for our holy land.

מניסיוני כמחנך אני יודע שקשה, בלתי אפשרי בעצם, להטיף מוסר לאנשים המאמינים שהם מגיניה הקדושים של ארץ ישראל, שהם נושאי דגלה של תורת ישראל האמיתית והטהורה, המזוככת, שהם מסיגי הפשרנות, השתדלנות וההתרפסות של אלפיים שנות גולה.

בעיניכם אתם החשמונאים החדשים, המכבים שאינם מרכינים את ראשם בפני הממסד הכוהני המתייוון – זה הלובש כיום, כך אתם סבורים, מדי צה”ל. קבוצות של פורעי “תג מחיר”, התוקפים פלסטינים על לא עוול בכפם, מחללים מסגדים ומעלים באש ספרי קוראן, דומות בעיני עצמן לגיבורי יהודה הקדומים, שלחמו בערב-רב היווני-הסורי, שחילל את המקדש וכפה עליהם להשתחוות לאלילים. ומכיוון שאתם משוכנעים שכל מעשיכם לשם שמים, לעולם לא תודו שחטאתם – ובלי הכרת החטא הלא אין תיקון ואין תשובה ואין כפרה.

ובכל זאת אומר לכם שאתם טועים טעות בסיסית. אם ארץ יכולה להיות קדושה, אם יש קדושה בעפר ובאבנים, האם לא ברור, מדין קל וחומר, שיש קדושה באדם – ערבי ויהודי כאחד – שנברא בצלם אלוהים? האם אינכם מבינים שברגבי עפר אין “חלק אלוה ממעל”, אבל בפלסטינים שלווים יש ויש?

האם אתם משערים כמה גדול אותו “חלק אלוה” אצל אלוף-משנה רן כהנא, מפקד חטיבת אפרים, ואצל כל אחד ואחד מחייליו, המסכנים יום יום את חייהם כדי להגן על חייכם שלכם ועל חייהם של בני משפחותיכם מפני המחבלים הפועלים ליטול אותם? איך אתם מעזים לחלל את הקודשים הללו? איך עלה על דעתכם להחליף תפקידים עם אויבינו המחבלים? איך התעוותה אהבתכם לארץ עד שהפכה לאהבה ללבנים ולמלט וגרמה לכם לשכוח את כל השאר?

אותי לא רגמתם באבנים, ובכל זאת פגעתם בי אנושות. גזלתם ממני אחד מהנכסים המקודשים לי ביותר. אני אוהב את ארץ ישראל בכל לבי ובכל מאודי. עזבתי את ארצות הברית, מקום הולדתי, כדי לעזור לבנות את עירי האהובה אפרת ולהיבנות בה. בכל מקום ובכל הזדמנות שאני מדבר – ונפלה בחלקי הזכות להופיע ולנאום בכל קצווי תבל – אני מציג את עצמי כ”מתנחל גאה”. ואת הגאווה הזאת שדדתם ממני. הפכתם את המונח “מתנחל” לשם גנאי. גרמתם לי להתבייש בהיותי מתנחל, להתבייש להיקרא בשם אחד עם אלה שאהבתם לארץ התגלגלה לשנאת אדם.

התורה גדושה בשבחיה של ארץ ישראל, אך אף פעם איננה מצווה אותנו “לאהוב” את הארץ. היא מצווה אותנו “ואהבת לרעך כמוך” (ויקרא י”ט, י”ח). וכיוון שהמלים הבאות באותו פסוק הן וחותמות אותו הן “אני ה'”, מפרש אבן-עזרא ש”רע” בהקשר זה הוא כל אדם שנברא בצלם אלוהים.

יש קשר ישיר וטרגי בין מבצעי פעולות “תג מחיר” נגד ערבים לבין המשתתפים בהתנפלות על צה”ל. שמעון ולוי התחילו ברצח כל הגברים בשכם, מעשה נקם קולקטיבי שלא הבחין בין אשם וחף – והגיעו לידי פגיעה באחיהם שלהם, יוסף, כשהיו, על פי מדרש חז”ל, הכוח המניע במכירתו למצרים. אנא, חזרו בכם, חזרו בתשובה, לפני שיהיו מאוחר מדי. אל לכם למכור את נשמתכם, את חלק אלוה ממעל שלכם – אפילו לא תמורת ארצנו הקדושה.